Google X: Un viaje al corazón de la nerditud

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Desde hace años las empresas y los gobiernos buscan el secreto de la innovación y los pobres mortales queremos pensar que somos creativos. Hace años me animé a dictar en empresas un cursos sobre innovación, aclarando que era un proceso, que la creatividad es solo una parte de ese proceso y que si el resultado final no es ganancia, no  hay innovación.

Estos días leí en paralelo “Heart of darkness” de Conrad y muchas historias sobre X, la fábrica de ideas de Google. A pesar del glamour, la innovación puede ser tan dolorosa como un viaje al centro de África en medio de mil miserias. Google X es una fábrica de lanzamientos, muchos de ellos condenados al fracaso. Enumero rápidamente:

  • Ascensores hacia el espacio (recordar novela de Arthur Clarke “Las Fuentes del Paraíso).
  • Fusión fría
  • Hovercrafts magnéticos
  • Adelantos en Inteligencia Artificial (Brain)
  • Coches autónomos (Waymo)
  • Lentes de contacto para medir glucosa
  • Drones (Wing)
  • Energía geotérmica (Dandelion)
  • Globos de conectividad (Loon)
  • Almacenamiento de energía en sal (Malta)
  • Anteojos con realidad aumentada (Google Glass)
  • Energía en mares (FogHorn)

En algunos casos figura entre paréntesis las empresas creadas en torno a los prototipos. Todos ellos son “moonshots“, terribles pelotazos absolutamente fuera del “core business” de Google, que tal vez funcionen, y sobre los cuales no hay censura ni ideas absurda. Algunas ya son fracasos declarados (Google Glass, Foghorn). Pero cuando llega el momento de elegirlas, cada cuestión que encara X se caracteriza por  tres componentes:

  • Resuelve un problema grande
  • Propone una solución radical
  • Involucra una tecnología medianamente posible

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Más interesante es revisar cómo se deciden los proyectos que X decide no hacer. Todo es filtrado por un Rapid Evaluation Team. De 100 ideas queda una. En las que quedan, un puñado, se crean incentivos económicos para quien tiene la valentía de “matar” la propia idea si los fríos números así lo demuestran. Como ejemplo, la baja en el precio del crudo mató a FogHorn. Es más, se celebra la falla, un poco a la manera del Día de los Muertos en México, y cada empleado del team cuenta sus miserias. En cuanto a las ideas sobrevivientes hay una cultura de “Monkey First” donde se ataca al principio el escollo más difícil. La referencia viene por aquello de enseñarle a un mono en un pedestal a recitar a Shakespeare. La actitud correcta es empezar por enseñarle Shakespeare al mono, cuando la tentación muchas veces es construir bonitos pedestales. Sí, el “monorriel” de los Simpsons.

La otra gran idea es separar la invención (cada una de las ideas sobrevivientes, hasta llegar al prototipo) de la fábrica comercial (llamada Foundry y formada por gente que entiende el mercado). Rescato aquí el título de la directora de Foundry, Obi Felten: “Head of getting moonshots ready for contact with the real world”.  Se trata de gente cool aunque quieran disimularlo.

Google X recrea la invención en el sentido de Thomas Alva Edison.  Es lo más parecido hoy a Bell Labs y a Xerox Park entre los ´50 y los ´70. Estados Unidos perdió esta carrera en parte por la disminución de inversión en R&D.  Y algo más: Google X hace un culto a la formulación de las preguntas correctas, esas que duelen cuando uno se reune con el top mgmt de una empresa. Esas que te pueden hacer perder un negocio en una consultoría, pero que en un contexto positivo conducen al “insight”.

En esa película Google es el director y mira el guión de reojo. Google X tiene cierta autonomía financiera. Tal vez no haya una selva o un Kurtz como en la novela de Conrad, pero el viaje a la invención tiene sus riesgos, y es un camino pero esta vez hacia las ideas más locas, a mitad de camino entre la nerditud total y la búsqueda de la rentabilidad.

Más información en The Atlantic y en eWeek.

2 Comments

  1. El lab de Tenaris tiene un sistema parecido para elegir los proyectos a desarrollar. Ignoro si solo participa gente del lab en las evaluaciones o si trabajan con la gente de producción y producto.

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